Manipulación en el precio del bitcóin: estudio sugiere que una sola ballena motivó el rali de 2017

No es la primera vez que surge una controversia en torno a la manipulación de precio en el mercado de las criptomonedas, especialmente cuando involucramos el componente reactivo: el dólar Tether (USDT). Muchos analistas opinan que la criptodivisa estable anclada al valor del dólar estadounidense ha sido utilizada para manipular la cotización del bitcóin y de otros criptoactivos, una hipótesis planteada por dos expertos en finanzas en un artículo publicado en junio del 2018. La investigación ha sido actualizada y ahora los expertos aseguran que una sola persona habría motivado el rali en 2017. ¿Existe realmente una ballena con la capacidad de crear estos escenarios alcistas?

Manipulación bitcóin investigación
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¿Bitcóin está realmente desligado del Tether?

Así luce la traducción de la tesis publicada por los expertos John Griffin y Amin Shams en junio del 2017, en inglés «Is Bitcoin Really Un-Tethered?». Los mismos pertenecen al profesorado de la Universidad de Texas y de la Universidad Estatal de Ohio —respectivamente— y ostentan varias investigaciones y publicaciones de primer nivel. En la primera versión de esta publicación, Griffin y Shams realizaban una hipótesis sobre cómo el precio del bitcóin y de otras altcoins fue manipulado durante el «boom del 2017».

Descentralización e independencia: un concepto en desvanecimiento

La investigación está fundamentada en las reservas de Tether y el hecho de que estas están centralizadas por una autoridad que las maneja —hasta cierto punto— a conveniencia. Tether es una de las tantas apuestas de criptomonedas estables en el mercado. En el ecosistema, el dólar Tether representa la opción más popular y con mayor cuota de mercado actual. Este sería el principal competidor directo de Libra, si el proyecto de Facebook realmente llega a término.

En el extenso artículo se plantea precisamente cómo la descentralización, la privacidad e independencia de las autoridades financieras se han ido desvaneciendo con el tiempo. Este ha sido uno de los argumentos más sólidos para la aparición de las divisas digitales, pero ¿realmente se sigue manteniendo este esquema?

«Irónicamente, nuevas grandes entidades han obtenido el control de la vasta mayoría de las operaciones en criptodivisa, como los exchangescentralizados que manejan la mayoría de las transacciones y los emisores de ‘stablecoins’, quienes controlan el suministro tal como si se tratase de un banco central».

Tether y Bitfinex en contexto

En primer lugar, es importante aclarar que la criptodivisa Tether —a diferencia de otras como bitcóin— es propiedad de una autoridad central que controla su suministro y emisión. Se trata de un exchange que, en 2017, era uno de los principales en términos de volumen transado: Bitfinex. Esta relación ha traído gran controversia en múltiples oportunidades, donde analistas y autoridades dudaban sobre las reservas (cada Tether debería estar respaldado por 1 dólar real) o criticaban su idoneidad para especulación o manipulación.

El análisis y los ensayos fueron realizados usando datos de las blockchains tanto de Tether como de bitcóin, debido a naturaleza abierta de las transacciones en estas cadenas. Así, los investigadores utilizaron «variantes de algoritmos desarrollados informáticamente para agrupar conjuntos de monderos Bitcoin relacionados». Así, fueron capaces de entender el flujo de dinero digital y sus transacciones correspondientes. Entre los hallazgos que arrojó el estudio destacan:

  • El informe asegura que, en períodos posteriores a retornos negativos en el precio del bitcóin, fluyen monedas USD₮N desde Bitfinex a otros exchanges como Poloniex y Bittrex. A cambio, parte de estos bitcoins vuelven a Bitfinex.
  • Este fenómeno está conectado con aumentos repentinos de precio después de una caída importante y los analistas aseguran que el escenario es factual y comprobable.
  • Estos ascensos fueron medidos en las horas pico de transacciones entre Tether y Bitcoin, encontrando que estos períodos coinciden con el 58,8 % del rendimiento compuesto en el bitcóin y el 64,5 % de otras seis criptomonedas de gran magnitud (Dash, Ethereum Classic, Ethereum, Litecoin, Monero y ZCash).
  • Tras períodos de emisión de USDTs, las compras en bitcóin aumentan «sorpresivamente» en múltiplos de 500 en Bitfinex.

El nuevo hallazgo concluye que un solo operador desencadenó el rali de 2017

Después de una actualización en la investigación —datada al 28 de octubre de este año y reportada por Bloomberg— se encontró que «el flujo es atribuible a una sola entidad». Esta ‘ballena’ —como se conoce a los operadores con enorme capacidad de inversión— habría comprado grandes cantidades de BTC cuando los precios caían y después de la emisión de nuevas criptomonedas Tether.

Esto según el mapeo de las blockchains correspondientes y pruebas algorítmicas que también determinaron que durante los picos de flujo de USDTs entre exchanges se observó un impacto importante en los precios. La última controversia de Tether ocurrió tras una denuncia de la Fiscal General de Nueva Yor, quien aseguraba que fondos en Tether se utilizaron para encubrir pérdidas de Bitfinex.

Para la fecha de publicación de este artículo, Tether sigue teniendo una participación de mercado importante en la industria. De acuerdo con los datos de CoinMarketCap, la criptodivisa estable ocupa el 5.° escalafón de su ranking y capitaliza un mercado de más de 4,1 mil millones de dólar. Esto se corresponde con un 1,65 % del capital total de mercado. Asimismo, más de 54 % del volumen de transacciones en las últimas 24 horas ocurrió en el par BTC/USDT. En el mismo período se transó apenas un 0,02% en Bitfinex.