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Augur: Controversie e causa da 152 milioni di dollari

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Uno dei più importanti progetti più importanti e di vecchia data della blockchain Ethereum, Augur, si trova al centro di alcune controversie. Queste sono dovute alle accuse spinte da uno dei membri fondatori contro altri quattro.ic

Un progetto storico

Tre anni fa, Augur, un sistema di mercato di previsione che funziona sulla blockchain di Ethereum, ha tenuto uno dei primi ICO. Questo era anche molto prima che il meccanismo di finanziamento fosse diventato popolare. Tra il 7 agosto e il 5 settembre 2015, il progetto ha emesso 8,8 milioni di token di reputazione REP. La quantità massima in circolazione ammonta a 11 milioni di token. Ogni token è stato venduto a meno di 60 centesimi di dollaro. Così, il progetto ha raccolto oltre 5 milioni di dollari di finanziamento.

Supportato da un numero limitato di membri del team, Augur ha ideato un protocollo decentralizzato. In questo sistema i risultati degli eventi potevano essere stimati in modo peer-to-peer con incentivi sotto forma di token per l’accuratezza. In pratica si tratta di scommesse su qualunque fattore ma senza la preoccupazione dei fornitori di piattaforme o dei burocrati governativi di prendere il controllo. Il sistema può costituire anche una sorta di assicurazione. Si pensi ad esempio ad un agricoltore che scommette su condizioni meteorologiche improbabili ma che nel caso rovinerebbero il suo raccolto. Nel caso queste condizioni si dovessero verificare, essendo la cosa improbabile, troverà persone che hanno prevalentemetne scommesso sulla possibilità contraria, aumentando il compenso nel caso abbia ragione, di fatto assicurandolo contro la perdita del raccolto.

Notevoli guadagni per i partecipanti dell’ICO

Tre anni dopo l’ICO, i token di reputazione sono valsi fino a 100 dollari per REP. Questo significa che i partecipanti all’ICO hanno potenzialmente moltiplicato fino a 200 volte i loro investimenti iniziali. Nel frattempo, Augur è aumentato fino a 15 sviluppatori, designer e ricercatori, collaborando con il pluripremiato gruppo di progettazione IDEO per implementare la sua interfaccia beta del prodotto. Anche il co-fondatore di Ethereum, Vitalik Buterin, e la co-fondatrice di Lightning Labs, Elizabeth Stark, si sono uniti come consiglieri. Il lancio della rete principale di Augur è ora previsto per il luglio 2018 in quello che i veterani del settore hanno salutato come uno dei casi d’uso più convincenti per la blockchain.

Le rivendicazioni del membro escluso

Praticamente invisibile in mezzo all’attenzione del pubblico è stato un membro vigile del progetto iniziale. Questa persone sostiene che la sua esclusione è stata orchestrata come parte di una cospirazione più grande. In una causa civile, Matthew Liston, 26, ha portato quattro associati Augur in tribunale. Liston sostiene che l’angel investor Joseph Ball “Joe” Costello, 64, e tre altri membri fondatori, Jack “John” Peterson, 35, Joseph Charles “Joey” Krug, 22, e Jeremy Gardner, 26, hanno commesso frode, violazione del contratto, e furto commerciale. Questo in relazione ai conflitti che sono sorti dalla cessazione di Liston dalla società e la sua partecipazione nella distribuzione di token di Augur, lasciandolo a mani vuote.

L’accusa sostiene anche che, dopo il suo licenziamento, Liston è stato costretto a firmare un accordo contenente condizioni che Peterson sembra aver recentemente infranto. In particolare, Liston dice che il team di Augur ha mancato di mantenere la promessa di riconoscerlo come co-fondatore, impedendogli di ottenere lo stesso riconoscimento professionale tra i colleghi del settore. Anzi, viene affermato che:

“Per ironia della sorte, Matthew Liston ha subito un danno alla sua reputazione.”

Oltre al team esecutivo, l’entità aziendale iniziale della società della Bay Area di San Francisco, Dyffy, Inc. è stata nominata come imputato. Questo per presunto mancato pagamento dei salari dovuti a Liston. Inoltre, la causa nomina due entità commerciali della Forecast Foundation, una registrata in Oregon e l’altra in Estonia, per aver operato illegalmente in California, presumibilmente elaborando le prime operazioni di ICO e appropriandosi indebitamente delle partecipazioni di Liston da Dyffy.

Secondo la causa, Peterson, Gardner e Costello hanno condotto un’acquisizione ostile di Dyffy, Gardner ha presieduto come presidente e Peterson come segretario del disciolto Oregon no-profit. Tutti, tranne Costello attualmente mantengono lo status di azionista della for-profit entità estone, con Peterson a capo.

È stata richiesta un ingente risarcimento

Al momento della pubblicazione, il capitali di mercacto totale di REP era di 455 milioni di dollari. Liston chiede 38 milioni di dollari in danni generali e 114 milioni di dollari in danni punitivi per un totale di 152 milioni di dollari in danni. Questo ammonta a più di un quarto del valore di mercato di REP. Come tale, l’azione legale di Liston costituisce la causa privata più significativa nella storia delle criptovalute, superando anche i danni richiesti da azioni legali collettive contro l’exchange Coinbase o la criptovaluta Nano precedentemente conosciuta come RaiBlocks. Le cifre, tuttavia, sono inferiori a quelle delle azioni collettive più grandi del settore, che sono ammontate anche a mezzo miliardo.

Krug, che consiglia ancora Augur, ha negato le rivendicazioni della causa. “Le affermazioni sono infondate e imprecise”, ha affermato Krug in una dichiarazione. Liston ha detto “ha accettato un pagamento in contanti per il trattamento di fine rapporto e ha firmato una liberatoria completa con Dyffy. Siamo inorriditi dal fatto che tre anni dopo ha cambiato idea con una causa”. Sfidando la portata del ruolo di Liston nel progetto, Krug ha continuato, “non c’è stato un solo commit di GitHub da parte di Liston, su nessuno dei repository di Augur. Non è un fondatore di Augur”.

Gardner scrisse che molte delle affermazioni sono “palesemente false” e “questa è una causa superflua se mai ce n’è stata una”. Balloun, un ex ingegnere di Gmail e Google Product Search, ha presentato la denuncia per conto di Liston nella contea di San Francisco, California, il 19 aprile, modificandola il 10 maggio per incorporare altre informazioni applicabili alle rivendicazioni. Il tribunale ha fissato l’udienza per entrambe le parti al mese di settembre 2018.

La versione dell’accusa

La causa civile Matthew Liston contro Jack Peterson sostiene che l’antagonismo tra i co-fondatori Augur è iniziato poco dopo il giugno 2014. Quindi quando Liston ha registrato la società Delaware, Dyffy, e assunto Peterson. Durante questo periodo, dice il vestito, Liston voleva perseguire un “scommesse e previsioni di mercato basate su blockchain”, ma Peterson era incerto circa l’idea in un primo momento. Alla fine, fu il lavoro di un altro sviluppatore nella comunità open-source che cambiò l’idea di Peterson.

Dopo aver letto il whitepaper di Truthcoin, scritto dall’economista Yale Paul Sztorc, Liston sostiene di aver adattato la ricerca in quella che poi ha costituito la proprietà intellettuale che sarebbe venuta alla base del token REP di Augur. L’idea di assicurarsi un impegno finanziario da parte di Costello gli avrebbe permesso di convincere Peterson a metterlo in contatto con Sztorc. Come risultato, Costello è stato installato come azionista e direttore di Dyffy e Peterson come responsabile della tecnologia sotto l’autorità di Liston, secondo la causa.

“Liston fu chi mi trovò” disse Sztorc in un’intervista. “Trovò me e il codice che avevo scritto e lo introdusse a Jack, poi portò Dyffy a lavorare a questa idea di mercato di previsione che avevo pubblicato, che all’epoca si chiamava Truthcoin”. Tuttavia nei mesi successivi, discussioni riguardo la visione tecnologica e commerciale sono iniziate. Peterson e Costello hanno formalmente rimosso Liston dalla società e il suo consiglio di amministrazione il 24 ottobre 2014. Questo è un gioco di potere che Liston sostiene Gardner aveva “istigato e cospirato con gli imputati Peterson e Costello” per abbatterlo.

Accusa di trasferimento di proprietà illegittimo

A Dyffy, Krug ha sostituito Liston come direttore e Peterson come direttore tecnico. Peterson invece è entrato a far parte di Liston come amministratore delegato. La Fondazione Oregonian Forecast senza scopo di lucro è stata istituita il 23 dicembre 2014. A questo punto, Liston sostiene, Peterson, Krug, Gardner e Costello hanno trasferito illegalmente la proprietà intellettuale, i beni finanziari e le partecipazioni personali di Augur da Dyffy di sua proprietà a Forecast Foundation.

Liston insiste sul fatto che il trasferimento era illegittimo perché aveva ancora mantenuto la proprietà contrattuale all’interno di Dyffy, e Forecast Foundation non era stata registrata e autorizzata a fare affari in California, anche se Augur operava principalmente da San Francisco. Attraverso questo tentativo di fusione o acquisizione, la causa sostiene, Liston avrebbe dovuto mantenere tutti i diritti sul suo lavoro, capitale e azioni in Dyffy. Quindi sarebbe necessario firmasse su tutto ciò che li riguarda. Secondo queste affermazioni un trasferimento dei suoi token, beni e patrimonio avrebbe dovuto richiedere il suo permesso.

La rimasta partecipazione in Dyffy è un dato di fatto

I legami di carta a Dyffy furono anche causa di problemi per Liston. Anche dopo essere stato licenziato, il co-fondatore escluso è stato ritenuto responsabile di una causa intentata contro Dyffy da un contraente per un valore di 15.000 dollari in cerca di pagamento di servizi resi sotto il suo nome. Liston parte dal presupposto che Peterson, Krug, Gardner e Costello avessero all’epoca trascurato il loro dovere fiduciario. Questo omettendo di garantire il rispetto delle norme di difesa della corporate indemnity, che avrebbero conferito i costi delle azioni legali da parte delle persone giuridiche alle rispettive entità.

Costello sembrava essere a conoscenza delle persistenti associazioni contrattuali di Liston con Dyffy. Nei quattro mesi che seguirono il licenziamento, la causa sostiene, Costello aveva molestato verbalmente e testualmente Liston a firmare un contratto che certifica che non avrebbe intrapreso azioni legali future contro Dyffy, e un altro contratto. Questo comportava la rinuncia al capitale di Liston in un accordo di riacquisto che avrebbe acquistato tutte le sue azioni Dyffy in cambio di denaro contante e token REP.

Secondo la querela, le richieste di Costello divennero apparentemente sempre più aggressive. È riportata “una serie di comunicazioni altamente coercitive, inarrestabili, manipolatorie” che si manifestavano in telefonate cronicamente “abusive”. Durante queste Costello “urlava indignazione a lui ogni volta che parlavano al telefono”, al punto che Liston “si ruppe nella frustrazione”. Dal 13 al 15 aprile 2015, Costello ha emesso ripetuti ultimatum sensibili al fattore tempo ordinando a Liston di accettare l’affare o di rinunciare. “Se non risolveremo questo problema oggi e domani, allora non riceverai nulla”, dice un messaggio di Costello Liston il 14 aprile 2015.

“Se non sento da voi la mattina, la risposta è che non state accettando l’affare e noi ristrutturiamo.”

“Due ore rimaste”, Costello tracciò la linea il 15 aprile 2015.

Liston sostiene di aver ceduto per la pressione

Liston, esitante a ricambiare le offerte legali di Costello, ha chiarito più di una volta nelle conversazioni che aveva voluto ottenere consulenza legale per rivedere i documenti. A Liston mancavano le risorse finanziarie per permettersi un avvocato. Quindi, non essendo più in grado di resistere alle “tattiche abusive” di Costello, che a suo avviso persisterebbero, Liston “si arrese alle richieste di Dyffy e Costello sotto costrizione”. Quindi, firmò i due accordi il 19 aprile 2015, la causa dichiara, mettendo finalmente fine alla questione.

Le informazioni presentate erano incomplete

Ma Liston dice che lo ha fatto troppo presto, arrivando a rivedere gli accordi per sbarazzarsi dei token, 5% della raccolta, per 65.000 dollari in contanti. Questo perché gli imputati avevano “nascosto i loro piani specifici per un’ICO del token REP”. Le circostanze tumultuose intorno al suo licenziamento nell’ottobre 2014 lo avevano portato a credere che i token erano senza valore. Credeva fossero offerti “per evitare di pagargli nulla di valore reale”, dice la causa. Liston dice che più tardi apprese che i piani del team Augur erano più complessi, ampi e ottimistici di quanto gli fosse stato presentato.

Per diritto contrattuale, Liston sostiene, la valutazione di mercato prevista per l’ICO e l’allocazione avrebbero dovuto essere dimostrate in modo esauriente durante le trattative. Inoltre, Liston sostiene che, per legge, la coercizione e la costrizione che ha affrontato dovrebbe invalidare i contratti che ha firmato. Se gli fosse stato dato più spazio e chiarezza emotiva per negoziare i termini degli accordi con la consulenza legale, Liston crede che avrebbe meglio compreso l’ICO e ha accettato una parte dei token che avrebbero avuto un valore aggiunto pari ai danni legali che sta ora chiedendo.

Se non attraverso un’offerta diretta, Liston sostiene che il team di Augur avrebbe dovuto dargli i token in virtù delle sue azioni Dyffy. La vendita dell’azienda, dice Liston, proviene dal team di Augur che ha trasferito le partecipazioni di Dyffy nella società estone Forecast Foundation OÜ, come presumibilmente aveva fatto con la Forecast Foundation in Oregon. Una caratteristica della vendita di un’azienda è evidenziata dalle percentuali di Peterson, Krug e Gardner in Dyffy and Forecast Foundation OÜ, aggiunge Liston.

Mancato riconoscimento come cofondatore

La causa infine sostiene che il rifiuto di Peterson di onorare Liston come co-fondatore di Augur, come entrambe le parti avevano concordato, fornisce una prova supplementare che Liston era stato ingannato nel rinuncio contrattuale. “(“Ottenendo un nuovo accordo … si è dimostrato un fondatore di Augur”. Costello ha aggiornato Liston il 16 aprile 2015, tre giorni prima di eseguire l’accordo finale. Peterson, dice Liston, non aveva intenzione di rispettare le condizioni stabilite nei negoziati. Lo ha dimostrato “bloccando tutti i potenziali comunicati stampa e respingendo tutte le dichiarazioni dei media pubblici” che menzionavano Liston come co-fondatore. Questo quando l’ICO è iniziato, sostiene l’accusa.

Peterson ha poi rivelato l’intento fraudolento rifiutando gli appelli di Liston per identificare il suo ruolo ad Augur quando ha scoperto le omissioni. “Non sei un co-fondatore, quindi no”, Peterson ha respinto Liston nel novembre 2015. Peterson non si è fermato lì, continua Liston. Più di un anno dopo, Liston iniziò a lavorare come responsabile della strategia per un’applicazione decentralizzata dell’Ethereum simile ad Augur chiamata Gnosis nel 2017. In quel momento Peterson si rivolse al capo di Liston alla Gnosi, per “convincerlo ad spingerea Plaintiff Liston a smettere di definirsi co-fondatore di Augur”.

Accusata persecuzione

Anche in questo caso, nel gennaio 2018, Peterson ha negato lo status di co-fondatore di Liston in due tweet. Inoltre avrebbe fatto inviare una lettera da parte della Forecast Foundation OÜ richiedendo a Liston di astenersi dal rivendicare pubblicamente il titolo di cofondatore. Poco tempo dopo, un dipendente Augur non nominato inviò un’e-mail all’amministratore delegato della FOAM, Ryan John King, la cui società consiglia Liston, “usando un linguaggio aggressivo e denigratorio che chiedeva alla FOAM di rimuovere la frase ‘cofondatore Augur’ dalla descrizione di Liston sul sito web della FOAM”.

Peterson ha anche avanzato un resoconto molto diverso della storia di origine di Augur in un post di StackExchange fatto nel settembre 2017 con il suo pseudonimo online “tinybike”. Aveva perfino raffigurato l’ex collaboratore Liston come un “ragazzo di internet a caso” in un tweet all’inizio di quest’anno.

Critiche ad Augur

Sztorc, che ha scritto una denuncia critica di Augur nel dicembre 2015, ha detto che è simpatizzante con Liston. Inoltre ha citato l’inaspettata condizione medica dell’ex fidanzata di Liston. Allo stesso modo, nella causa, Liston ha riferito di “soffrire di una profonda pressione finanziaria ed economica”. La causa riferita è il “prolungato periodo di disoccupazione” derivante dalla sua “improvvisa cessazione”. Liston non era l’unico membro di Augur che Sztorc pensava fosse stato trattato ingiustamente. Il fondatore di Truthcoin ha criticato anche la compensazione di Hess dopo che ha sviluppato le prime fasi del progetto, spesso fino a notte fonda.

“Stavo lavorando con il team Augur prima che si chiamasse Augur. Ho scritto il loro primo prodotto minimo in Python. Ho insegnato loro il design di Paul Sztorc”, disse Hess. Da allora ha lanciato Amoveo, descritto come “una versione migliorata di Augur che costa meno nell’utilizzo e non ha alcun token REP”. Questo sistema è in grado di fare scommesse all’interno dei canali di Lightning Network di Bitcoin collegando i mercati a un meccanismo di oracolo sulla blockchain.

Liston “Non era un vero programmatore”

Quando gli è stato chiesto perché Liston era stato escluso, Sztorc ha detto che l’azienda era stata in competizione per una leadership tecnicamente più esperta. Il fondatore di Truthcoin ricordò che Costello lo aveva chiamato una volta chiedendogli di che cosa il progetto aveva bisogno.

“Ho detto: “C’è bisogno di programmatori”. Matt non era un vero programmatore”, disse Sztorc.

Ma mentre la causa non specifica la natura dei disaccordi che hanno avuto luogo, una fonte a conoscenza della materia ha detto che mentre Liston voleva costruire Augur sulla blockchain di Ethereum. Questo allo scopo di elaborare previsioni in modo più efficiente. Quanto ha però poi aggiunto che il suo consiglio è stato inizialmente rifiutato a favore della blockchain di Bitcoin. “Liston aveva ragione”, ha detto la fonte. Inoltre ha sottolineato che Augur alla fine è passato alla blockchain di Ethereum dopo l’uscita di Liston. Da quando si è trasferito da Augur, Liston ha lavorato anche al progetto Ethereum e allo studio software ConsenSys blockchain.

Peterson e Pantera Capital, co-direttore investimenti di Krug, sono ancora attivi con Augur. Gardner ha fondato una propria società d’investimento ed era in precedenza un imprenditore in residenza presso Blockchain Capital. Costello resta membro del comitato consultivo Augur e gestisce una smart building company, Enlighted, Inc. Si prevede che Siemens chiuderà l’acquisizione di Enlight nel terzo trimestre di quest’anno.

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